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Paleontologi sulla buona strada per la sesta estinzione di massa

Dovremmo aggiungere una sesta estinzione massiccia alle cinque grandi crisi biologiche che la biosfera ha vissuto? Mentre la questione è stata oggetto di dibattito per alcuni anni, un gruppo di specialisti in geoscienze ha appena portato nuovi elementi alimentando questa ipotesi. L'estinzione sarebbe avvenuta nel Capitanian, 262 milioni di anni fa.

sulla superficie dei tre strati di calcare giallastro visibili in questa foto scattata su uno sperone della formazione di kapp starostin, a spitsbergen, in norvegia, ci sono tracce di estinzione avvenuta durante il medio permiano. potrebbe essere la sesta grande crisi biologica nota nella biosfera. © dierk blomeier

Sulla superficie dei tre strati di calcare giallastro visibili in questa foto scattata su uno sperone della formazione di Kapp Starostin, a Spitsbergen, in Norvegia, ci sono tracce di estinzione avvenuta durante il Medio Permiano. Potrebbe essere la sesta grande crisi biologica nota nella biosfera. © Dierk Blomeier

Il Permiano-Triassico è la più importante crisi biologica in (dal greco Ferosio , 'visibile', e Zon , 'animale'). Si è verificato circa 252 milioni di anni fa ed era più grande di quello dei non aviens. Ma, da qualche tempo, sospettavano che fosse avvenuta un'altra estinzione massiccia qualche milione di anni fa. Circa 262 milioni di anni fa, flussi piuttosto significativi erano effettivamente all'origine dei famosi cugini molto meno impressionanti di quelli della Siberia e di Deccan ma ugualmente abbastanza importanti da avere un impatto.

Quelli di un mare poco profondo che confinava all'epoca in quella che sarebbe diventata la provincia di Emeishan, nel sud-est della Cina, hanno infatti mostrato una brusca riduzione della diversità biologica nel Capitaniano, l'ultimo piano del Guadalupian ( chiamato anche Guadalupean, questo termine indica un'era geologica appartenente all'epoca e il cui nome deriva dalle montagne Guadalupe, in Texas, che a loro volta prendono il nome dal fiume spagnolo Guadalupe).

Era allettante vedere in esso una conseguenza del mezzo milione di chilometri cubi di basalto dell'Emeishan che avrebbe liberato solfuri e fatto raffreddare e poi aumentare le temperature.

nella regione norvegese di spitsbergen, una spedizione geologica ha permesso di studiare le rocce risalenti al medio permiano. © dierk blomeier

Nella regione norvegese di Spitsbergen, una spedizione geologica ha permesso di studiare le rocce risalenti al Medio Permiano. © Dierk Blomeier

Dai mari tropicali alle regioni temperate, la stessa estinzione

Alcuni ricercatori si sono chiesti se l'estinzione fosse solo regionale o se avesse influenzato l'intero pianeta, ma gli archivi geologici tacevano su questo punto. Almeno finora per credere a un articolo pubblicato nel da un team di ricercatori di geoscienze.

Guidato dal paleontologo David Bond dell'Università di Hull nel Regno Unito, questo team ha analizzato i sedimenti rinvenuti nell'isola principale delle Svalbard (Norvegia). Queste sono più specificamente cherts, rocce silicee che ne contengono anche molte. In questo caso, furono depositati nel mezzo del Permiano in acque situate a media e quindi più fredde di quelle che confinano con la provincia di Emeishan, che erano tropicali a quel tempo. Improvvisamente, i brachiopodi scomparvero da quelli che si depositarono in poche decine di metri d'acqua.

Anche se la datazione non è ancora certa, sembra che l'evento si sia verificato in Capitanian ed è contemporaneo con l'estinzione scoperta vicino alle trappole di Emeishan. In tal caso, l'estinzione sarebbe stata globale e potrebbe quindi essere abbastanza significativa da aver luogo tra le principali crisi biologiche della biosfera diventando la sesta estinzione di massa.

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